Fiche technique n°1 – Définir son statut d’observateur

Fiche technique servant de support à la réalisation de l’observation demandée dans le cadre du TD d’initiation à l’investigation empirique (2008), Licence 1 Sociologie et science politique, Université Paris Nord Villetaneuse.

Deux éléments essentiels permettent de caractériser le statut d’un observateur sur un terrain particulier (ces paramètres sont fortement liés en pratique, mais il est utile de les distinguer analytiquement pour voir la diversité des statuts possibles):

–          Le degré et les modalités de participation

–          Le choix d’une observation à découvert (on se présente en tant que sociologue faisant une étude sociologique) ou incognito (on ne révèle pas aux enquêtés le fait qu’on est en train de faire une étude sociologique sur ce terrain).

La plupart du temps, l’alternative n’est pas aussi nette. L’observateur se trouve souvent dans des statuts intermédiaires, et son statut peut évoluer selon les moments de l’enquête de terrain : passage de la non participation à la participation, présentation initiale à découvert suivie d’interactions avec d’autres acteurs auxquels on ne révèle pas son statut de sociologue… Il importe toutefois de bien saisir ces deux grands paramètres, pour se situer par rapport à eux. On pourra ainsi représenter le statut de l’observateur et son évolution éventuelle au fil d’une enquête sur un graphique :

Ce graphique pourra ensuite vous servir pour noter l’évolution de votre statut d’observateur.

  • Le degré et les modalités de participation

Sur la question de la participation : va-t-on prendre un rôle déjà existant dans la situation étudiée (définition classique de l’observation participante) ? Ou se contenter d’une posture d’observation plus en retrait?

NB : il arrive souvent que la participation ne soit pas aussi nettement définie en termes de “rôle  préexistant dans la situation” (rôles peu clair : cf foules, bandes..)

Les paramètres du choix :

–          La participation est-elle possible, et quels rôles pouvez-vous occuper dans la situation ?

–          Impact sur la relation enquêteur-enquêtés : dans quelle mesure la participation peut-elle faciliter votre acceptation par les enquêtés? Par le biais de la réciprocité (en prenant un rôle, vous rendez des services)? parce que cela vous permet de vous “fondre dans le paysage”?

–          Impact sur la collecte des données : à quelles données particulières, quels aspects du terrain, va-t-on pouvoir avoir accès par ce biais ? Réfléchir aux possibilités de mobilité induites par ce rôle : accès à des choses auxquelles on n’aurait pas accès en tant que simple observateur… mais aussi, parfois, restriction de la mobilité et de la possibilité de prise de note.

–          Intérêt du point de vue de l’analyse : la non participation peut limiter la compréhension du fait d’une trop grande distance. Inversement,  une participation intensive peut rendre plus difficile la mise à distance nécessaire pour l’analyse.

A préciser : êtes-vous dans une situation d’observation participante rétrospective (vous allez en tant qu’observateur sur un terrain sur lequel vous êtes déjà, ou avez été, en tant que participant)?

NB : même si vous avez l’impression de « ne pas participer », réfléchissez au rôle qui vous sera assigné par les enquêtés. (ex : j’observe, incognito et sans participer, un marché, mais je serai probablement perçu par les personnes en présence comme un client).

  • observation à découvert ou incognito

Les paramètres du choix :

1. Lien avec la question de l’accessibilité du terrain :

1er cas de figure : L’accès au terrain est-il impossible à découvert? Dans ce cas, êtes-vous objectivement capable d’une observation incognito (ex. : le rôle impose d’être une femme et vous êtes un homme; d’être noir et vous êtes blanc)?

2ème cas de figure : A l’inverse, dans beaucoup de lieux, vous pourrez accéder sans qu’on vous demande quoi que ce soit (vous étudiez un lieu public, un parc par ex.). Vous êtes donc incognito “par défaut”, en quelque sorte. La question sera alors de savoir si vous allez quand même vous présenter en tant que sociologue (et à qui?).

3ème cas de figure : L’entrée dans le lieu doit se négocier, elle impose une “présentation de soi”, et dans ce cas vous devrez choisir un rôle (incognito ou à découvert) à mettre en avant dans cette présentation.

2.    Avantages et inconvénients des deux rôles du point de vue scientifique : voir le tableau synthétique d’Anne-Marie Arborio et Pierre Fournier :

ARBORIO, A.-M. et FOURNIER, P. (1999). L’enquête et ses méthodes : l’observation directe, Paris: Nathan, p.29

Statut de l’observateur
À découvert Incognito
Adéquation des constats à la réalité  ordinaire – 

ou en tout cas incertitude

+
Compréhension intime des rôles sociaux – 

car maintien d’une extériorité mais apparition possible d’ « alliés »

mais risque de centrisme, d’adoption du point de vue des acteurs

Accès à des informations par questions

mais sous contrôle

– 

mais possible avec du temps

Possibilité de prise de notes

mais parfois soumission à accord, comme pour les enregistrements audio, voire autocensure par sens de la situation

– 

sauf si le rôle prévoit l’utilisation de l’écriture

Accès à la variété des situations observables

mais sous réserve d’acceptation par les enquêtés

– 

mais sans réserve autre que les réserves rencontrées par un acteur ordinaire de la situation

3. Troisième paramètre qui joue beaucoup dans la décision : votre propre sentiment par rapport à ce choix. Certains se sentent plus à l’aise en restant incognito, alors que d’autres ne supporteront pas le fait de « mentir » aux enquêtés et préféreront être à découvert. Ce paramètre subjectif n’est pas négligeable, mais il faut tout de même peser l’intérêt scientifique de ces deux options.

Dans tous les cas, l’enquêteur aura souvent une impression d’étrangeté, d’usurpation, de « ne pas être à sa place ». C’est normal, c’est lié au fait d’être dans la situation pour une raison différente de’’s autres, inhabituelle.

Dans tous les cas, le choix de l’une ou l’autre posture devra être justifié en fonction de tous ces paramètres. Concrètement, dans la plupart des situations, on n’est pas à découvert pour tout le monde : il faudra préciser dans l’observation pour qui vous êtes « à découvert », et qui ne soupçonne pas les raisons scientifiques de votre présence.

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